Sistem Alarm Untuk Kerusakan Di Bumi

Istilah “killer asteroid” mungkin mengingatkan pada jenis batuan ruang angkasa besar yang memusnahkan dinosaurus jutaan tahun yang lalu. Tapi objek sebesar itu – sekitar 5 hingga 15 kilometer (3 hingga 8 mil) – mungkin menghantam Bumi hanya sekali setiap beberapa ratus juta tahun. Benda-benda ruang yang lebih kecil lebih sering kena. Dan bahkan mini ini bisa berbahaya. Sebuah asteroid selebar 45 meter (50 yard) dapat menghancurkan sebuah kota. Tapi yang pertama dalam sistem dua-teleskop baru di Hawaii baru saja mulai memindai langit untuk “pembunuh kota”. Dan apa yang ditemukannya mungkin memberi orang peringatan yang menyelamatkan jiwa dari pendekatan mereka.

Batuan angkasa yang masuk semacam itu disebut benda dekat Bumi, atau NEO. Karena sebagian besar cukup kecil, mereka sering tidak terlihat sampai mereka hanya beberapa hari lagi. Kecenderungan untuk terbang melewati Bumi dan menghilang lagi tanpa pernah diperhatikan oleh para astronom. Tapi tidak semua merindukan kita. Beberapa menyerang planet ini. Dan bahkan mereka yang lebih kecil dari pembunuh kota bisa sangat menghancurkan.

Pertimbangkan meteor Chelyabinsk yang meledak di atas Rusia pada 2013. Batuannya hanya sekitar 17 meter (56 kaki). Tapi itu merusak bangunan di area yang luas dan melukai lebih dari 1.000 orang.

Sistem Peringatan Terakhir Dampak Asteroid Terestrial baru – atau ATLAS – dirancang untuk melihat asteroid yang lebih kecil ini sebelum mereka menyerang. “Alarm asteroid” semacam ini dapat memberi orang peringatan beberapa hari untuk mempersiapkan atau mengevakuasi kota-kota di jalur penerbangan angkasa luar.
Dalam kebanyakan kasus, “hal-hal yang menimpa kami kecil,” kata Nick Moskovitz. Dia adalah seorang astronom dan peneliti asteroid di Lowell Observatory di Flagstaff, Ariz. “Peluang kita untuk tertabrak oleh sesuatu yang seukuran pembunuh dinosaurus sangat kecil, kita memiliki banyak pemberitahuan sebelumnya,” katanya. Itu adalah bebatuan kecil yang biasanya merupakan kejutan.

Sudah ada teleskop yang kuat mencari asteroid. Apa yang membuat ATLAS unik adalah bahwa ia akan memindai seluruh langit beberapa kali per malam. Survei lain hanya menghasilkan satu kali pemindaian per minggu.

Moskovitz tidak bekerja pada ATLAS. Namun bahkan dia percaya “Ini adalah salah satu proyek paling menarik di bidang [NEO] sekarang.”

Teleskop pertama ATLAS mulai beroperasi pada Agustus. Yang kedua akan online bulan depan. Tidak lama setelah teleskop pertama mulai memindai langit, ia melihat asteroid pertamanya. Itu pada malam 9 dan 10 Agustus. Objek itu hanya sekitar 60 hingga 150 meter (200 hingga 500 kaki). “Itu luar biasa – sangat menyenangkan,” kata Ari Heinze, yang membuat penemuan itu. Astronom ini bekerja di Universitas Hawaii, Manoa, di Honolulu. Teleskop telah menemukan beberapa NEO sejak itu.

“ATLAS akan menjadi survei NEO pertama yang menargetkan seluruh langit setiap malam,” kata Heinze. Proyek ini akan mengambil gambar setiap bagian langit sekitar empat kali setiap malam. Para ilmuwan akan menggunakan program komputer untuk membandingkan gambar. Setiap objek yang bergerak atau mengubah posisi selama berjam-jam atau berhari-hari, kata Heinze, kemungkinan adalah asteroid.