Para Ilmuwan Menyelidiki Cara Baru Untuk Mengendalikan Malaria

Detektif sains mengikuti petunjuk baru dalam upaya mereka untuk menghentikan seorang pembunuh – malaria. Penyakit ini merenggut nyawa sekitar 429.000 orang pada tahun 2015 saja, menurut Organisasi Kesehatan Dunia. Dan anak-anak menghadapi risiko terbesar. Lebih dari tujuh dari setiap 10 korban malaria adalah anak-anak.

Penyakit ini disebabkan oleh parasit yang menghabiskan sebagian dari siklus hidupnya pada nyamuk dan sebagian pada hewan penghasil darah. Begitu masuk ke manusia, ia menyerang sel-sel hati dan darah. Kasus ringan menyebabkan demam, sakit kepala, dan kedinginan. Kasus yang parah membuat darah kekurangan sel sehat untuk membawa oksigen. Terkadang, penyakit ini juga menyerang paru-paru dan otak.

Beberapa obat dapat menyembuhkan malaria. Tetapi obat-obatan itu tidak selalu berhasil. Jadi para ilmuwan sedang mencari cara baru untuk menggagalkan pembunuh ini. Musim panas lalu, mereka menggambarkan dua dari mereka di sebuah pertemuan di Chicago, Illinois.

“Malaria tidak hanya mempengaruhi manusia,” jelas Holly Lutz. Dia bekerja di Chicago di Field Museum dan University of Chicago. Kelelawar, mamalia lain, burung, dan kadal juga dapat terserang penyakit ini. “Faktanya, hampir semua vertebrata darat dapat terinfeksi oleh spesies malaria mereka sendiri,” katanya.

Lutz menyebut dirinya “ahli biologi evolusi dan ahli ekologi mikroba. Tapi yang pertama dan terpenting, saya seorang penjelajah, ”katanya. Dengan menjelajahi hewan dan parasit mereka, Lutz berharap untuk belajar lebih banyak tentang cara untuk mencegah malaria pada manusia.

Parasit mikroskopis bernama Plasmodium (Plaz-MO-dee-um) ada di belakang penyakit itu. Nyamuk mengambil mikroba ketika mereka memakan darah yang terinfeksi. Tumbuh di usus mereka. Kemudian masuk ke air liur serangga. Ketika nyamuk mengambil gigitan berikutnya, sekarang nyamuk dapat berbagi sebagian parasit ini dengan inang baru. Dalam banyak kasus, tuan rumah itu mungkin manusia.

Ada beberapa kabar baik. Malaria membunuh hanya sekitar setengah orang di tahun 2015 seperti yang terjadi 15 tahun sebelumnya. Kelambu membantu. Orang-orang menggantungkan tirai jala ini, dirawat dengan racun pembunuh nyamuk, di atas tempat tidur mereka di malam hari. Perawatan medis juga lebih baik di beberapa area.

Tapi ini kabar buruknya. Seperti organisme lain, parasit yang menyebabkan malaria berevolusi. Akibatnya, lebih banyak dari mereka sekarang dapat menahan aksi pembunuhan mikroba dari berbagai obat. Nyamuk juga berevolusi. Beberapa sekarang dapat melawan insektisida umum. Itu berarti mereka dapat bertahan hidup untuk menginfeksi lebih banyak orang dan bereproduksi. Dan perubahan iklim mengubah pola cuaca di seluruh dunia. Di masa depan, nyamuk pembawa malaria kemungkinan akan bertahan di lebih banyak tempat.