Tikus Dapat Mengajarkan Kita Tentang Penyakit Manusia

Zorana Berberovic dengan lembut mengangkat ekor tikus kecil berwarna hitam. Saat kaki belakangnya naik dari lantai kandangnya, teknisi riset menyelipkan botol kecil di bawah alas tikus. Berberovic dengan ringan mengelus jari tangannya yang bersarung di perutnya. Dalam hitungan detik dia dihargai, dikencingi melalui lubang kecil.

“Mereka memiliki kantong kecil sehingga tidak banyak,” kata Berberovic. Untungnya, dia menambahkan, “Kita tidak perlu banyak.”

Sulit membayangkan bahwa seseorang mungkin membutuhkan kencing tikus sama sekali. Tapi mungkin ada banyak yang bisa dipelajari dari urin tikus khusus ini. Ini bisa membantu para ilmuwan lebih memahami aspek-aspek penting dari penyakit manusia.

Berberovic bekerja di Pusat Fenogenomik Toronto (FEE-no-geh-NO-miks) di Toronto, Kanada.

Tunggu: pheno-apa?

Pheno adalah awalan yang berasal dari kata Yunani yang berarti “menunjukkan.” Ahli biologi sering meminjam awalan ini untuk menjelaskan sifat-sifat dasar suatu organisme: fenotipenya. Seekor tikus cenderung kecil, berbulu, berkaki empat dan pemalu dengan ekor yang panjang dan telanjang. Deskripsi itu semua adalah bagian dari fenotipenya. Sementara itu, genomik adalah studi tentang materi genetik yang diwarisi organisme dari orang tuanya. Ketika dikombinasikan, kedua istilah ini menggambarkan studi tentang bagaimana genom organisme berkontribusi terhadap fenotipenya – atau sifat-sifat yang dapat kita amati.

Pusat Toronto adalah salah satu dari 18 lembaga di seluruh dunia yang membentuk Konsorsium Phenotyping Tikus Internasional. Para ilmuwan di lembaga-lembaga ini bekerja bersama untuk mencari tahu fungsi setiap gen tikus.

Gen adalah segmen DNA yang memengaruhi penampilan dan fungsi organisme. Sementara manusia dan tikus terlihat dan bertindak sangat berbeda, 85 hingga 90 persen gen kita adalah sama atau setidaknya sangat mirip. Jadi dengan memahami instruksi di setiap gen tikus, orang harus mendapatkan ide yang cukup bagus dari instruksi di hampir setiap gen manusia juga.

Tetapi membuat hubungan antara gen tikus dan manusia tidak selalu mudah. Walaupun gennya memang sangat mirip, manusia biasanya tidak memiliki ekor atau kumis. Ini karena area DNA di kedua sisi gen manusia atau tikus terkadang berbeda. Bagian-bagian dari DNA ini disebut daerah kontrol. Daerah semacam itu dapat mengubah cara instruksi gen dijalankan.

Berberovic dan rekan-rekan penelitinya bahkan ingin tahu gen mana yang memengaruhi kencing. Mereka terutama ingin tahu apakah bahan kimia yang dibuang oleh tubuh ke dalam urin dapat memberi tahu kita seberapa sehat – atau sakit – seorang individu.

Tetapi banyak ilmuwan konsorsium terlihat jauh melebihi kencing. Penelitian mereka mungkin mencari gen mana yang memengaruhi ukuran, berat, perilaku hewan – bahkan rentang hidup hewan. Mencocokkan suatu gen dengan efek yang dimilikinya terhadap karakteristik atau sifat-sifat itu disebut fenotip.

Ann Flenniken adalah ahli genetika molekuler di pusat Toronto. (Ini dijalankan bersama oleh Rumah Sakit Mount Sinai dan Rumah Sakit untuk Anak Sakit, keduanya di Toronto.) Dia mempelajari gen apa yang dilakukan dan dasar kimia untuk fungsi-fungsi tersebut.

Dengan bekerja bersama, katanya, konsorsium fenotip global berharap suatu hari akan mengumpulkan “katalog semua fungsi gen.”