Energi Terbarukan Mungkin Bisa Menghijaukan Padang Pasir

Turbin angin dan panel surya yang menghasilkan listrik adalah contoh teknologi ramah lingkungan – atau “hijau”. Sebuah studi baru menemukan bahwa bentuk-bentuk energi terbarukan ini mungkin juga hijau dalam arti lain. Koleksi besar turbin itu atau yang disebut ladang panel surya tampaknya mampu membawa hujan ke padang pasir. Dan itu akan memungkinkan lebih banyak tanaman untuk tumbuh.

Eugenia Kalnay adalah pakar cuaca dan iklim. Dia bekerja di University of Maryland di College Park. Dia juga telah bekerja untuk Layanan Cuaca Nasional dan NASA. Di setiap tempat, ia telah menggunakan komputer untuk memodelkan cuaca dan iklim. Model semacam itu membantu para ilmuwan memahami bagaimana suhu dan hujan dapat berubah seiring waktu. Perubahan sehari-hari dikenal sebagai cuaca. Pola jangka panjang, seperti tren musiman yang bertahan selama bertahun-tahun, menggambarkan iklim suatu wilayah.

Turbin angin dan panel surya dapat mengubah cara udara bergerak. Saat angin bergerak melalui bilah-bilah pemintalan turbin, sebagian dari kekuatannya diubah menjadi listrik. Ini melemahkan angin itu. Turbin juga dapat mengubah jalur angin, mengarahkan sebagiannya di sekitar luar ladang angin.

Kedua teknologi juga dapat mempengaruhi suhu di dekatnya. Panel surya dapat menaikkan suhu yang berdekatan 3 hingga 4 derajat Celsius (5 hingga 7 derajat Fahrenheit). Turbin juga meningkatkan suhu, terutama dengan menjaga malam tetap hangat. Udara hangat naik. Jika naik cukup tinggi, dan menampung banyak uap air, akhirnya bisa mengembun menjadi awan yang menghasilkan hujan.

Dengan cara ini, ladang angin dan surya dapat mempengaruhi iklim. Tapi apakah perubahannya cukup besar? Itulah yang ingin diketahui oleh Kalnay dan yang lainnya. Model komputer baru mereka menunjukkan bahwa campuran teknologi energi ini dapat meningkatkan curah hujan dan akhirnya mengubah gurun menjadi daerah yang kaya tanaman.

Kalnay bekerja sama dengan Safa Motesharrei, seorang ilmuwan sistem di Maryland. Ilmuwan sistem mempelajari bagaimana sistem yang kompleks, seperti iklim, berfungsi. Pasangan Maryland merekrut Yan Li, seorang geoscientist di Beijing Normal University di China, untuk bergabung dengan mereka. Ketiganya membawa ilmuwan lain dari Maryland, Italia dan Cina untuk bergabung dalam studi mereka. Membangun ladang angin atau surya yang besar hanya untuk mempelajari pertanyaan mereka bukanlah pilihan. Itu akan terlalu mahal. Ini juga dapat menciptakan masalah iklim yang tidak terduga. Jadi tim bukannya menggunakan model komputer untuk menyelidiki bagaimana turbin angin dan pertanian tenaga surya dapat mengubah iklim suatu wilayah.

Model cuaca dan iklim bekerja dari data yang dikumpulkan selama beberapa dekade. Mereka termasuk data tentang cuaca yang berkembang ketika kondisi tertentu terjadi. Kondisi-kondisi ini termasuk suhu dan hujan atau salju. Mereka juga termasuk tekanan udara, angin, sinar matahari dan pergerakan panas masuk dan keluar dari tanah dan genangan air yang besar.

Untuk studi baru mereka, para peneliti mengembangkan model Gurun Sahara Afrika Utara. Gurun terbesar di dunia, Sahara mendukung sedikit kehidupan. Meskipun sedikit orang yang tinggal di sini, banyak yang tinggal di daerah sekitarnya. Jadi menempatkan ladang angin dan surya di daerah ini dapat membantu memenuhi kebutuhan listrik mereka.